Between Essentialism and Constructivism: Maksim Gor’kii and Vladislav Khodasevich on Russian Neo-Peasant Poetry

Edward Waysband


Slavic and East European Journal, vol. 62, no.4 (Winter 2018), pp. 663–684


In this essay, I analyze Maksim Gor’kii’s and Vladislav Khodasevich’s attitudes to Russian neo-peasant poetry as a formative aspect of their respective worldviews. Their approach represented one of the underlying factors in their short-lived émigré rapprochement that seemed so unexpected given their different life experiences and literary backgrounds. Both Gor’kii and Khodasevich considered Russian neo-peasant poetry as a literary expression of a peasant nationalist movement that endangered outcomes of the socialist revolution. Through an analysis of their respective articles dedicated to Sergei Esenin after the poet’s death, I also delineate the difference between Gor’kii’s and Khodasevich’s attitude to neo-peasant poetry. Khodasevich’s exposition portrayed Esenin’s poetry and self-representation as a cultural construct, a mixture of neo-Slavophilism and Modernist “life-creation.” Gor’kii, for his part, “naïvely” perpetuated Esenin’s essentialist peasant self-representation, incorporating it into his vision of the contemporary inexorable struggle between town and country.


Между эссенциализмом и конструктивизмом: Максим Горький и Владислав Ходасевич о русской новокрестьянской поэзии

Эдуард Вайсбанд

В отношении М. Горького и В. Ходасевича к новокрестьянской поэзии отразились ключевые аспекты их взглядов на современную русскую историю и литературу. Совпадение взглядов касательно крестьянского вопроса и новокрестьянской поэзии было одним из факторов, способствовавших идеологическому сближению двух литераторов в эмиграции, сближению, которое могло показаться неожиданным в свете разнохарактерности их жизненного опыта и литературных позиций. Горький и Ходасевич видели в русской новокрестьянской поэзии литературное выражение крестьянского национального движения, которое угрожало возможности проведения полноценного переустройства российского общества после революции на основе социалистических и интернационалистических идей. Рассмотрение статей Горького и Ходасевича, посвященных С. Есенину после его смерти, указывает, однако, на определенное различие в их отношении к новокрестьянской поэзии. Ходасевич в своей статье показывает, что поэзия и крестьянская самопрезентация Есенина были сложным культурным конструктом, в котором Есенин талантливо сочетал элементы неославянофильских, почвеннических идей и установку на модернистское жизнетворчество. В то время, как Горький в своей статье «наивно» воспринимает эссенциалистскую крестьянскую самопрезентацию Есенина как выражение его истинной крестьянской сути. Такая интерпретация есенинской жизни и творчества используется Горьким для подтверждения его идеи о современной «безжалостной» борьбе между «городом» и «деревней».


Edward Waysband received his PhD in Russian Literature at the Hebrew University of Jerusalem in 2010. He teaches in the Department of Comparative Literature and Linguistics at the National Research University Higher School of Economics, St. Petersburg, and is currently writing a monograph on Vladislav Khodasevich.