The Continuing Relevance of Symbolist Thought: The Case of Clifford Geertz and Aleksei Losev

Vladimir Marchenkov


Slavic and East European Journal, vol. 62, no.1 (Spring 2018), pp. 77–92


Histories of Symbolism unduly neglect the philosophical strand of this movement, which continued well beyond its artistic phase. In this paper I address two late-twentieth-century examples of Symbolist thought’s continuing relevance: the writings of the influential U.S. cultural anthropologist Clifford Geertz (The Interpretation of Cultures, 1973, and Negara: The Theatre State in Nineteenth-Century Bali, 1980) and one of the most important Russian philosophers Aleksei Losev (Problema simvola i realisticheskoe iskusstvo [The Problem of the Symbol and Realist Art], 1976). These examples are set in the context of the broader history of ideas where they stand out as moments of resistance to the prevailing paradigms resting on modern immanentism and progressivism. The paper delves into the two authors’ respective theories of the symbol, and shows that, despite differences in context and approach, their central points about the nature of the symbol and its role in culture are remarkably similar—and resonate with early twentieth-century Symbolist thought. Most important, both Geertz and Losev argue that ideas are the driving force of human expression and of what they in unison term “the remaking of actuality.” I conclude by reflections on what the paradoxical ubiquity of the symbol in the contemporary moment signifies: the absence of a secure sense of reality, dissolution of the unity of the human subject, and absence of attainable goals. The U.S. and Russian thinkers both proposed theories of the symbol in opposition to the way of thinking that has created these conditions.


Непрекращающаяся актуальность символистской мысли: пример Клиффорда Герца и Алексея Лосева

Владимир Марченков

В изложениях истории символизма уделяется недостаточное внимание философской составляющей этого движения, которая продолжалась гораздо дольше, чем его художественная фаза. В настоящей статье рассматриваются два поздних примера непрекращающейся актуальности символистской мысли: работы влиятельного американского культурного антрополога Клиффорда Герца («Интерпретация культур», 1973 г., и «Негара: театральное государство на Бали XIX века», 1980 г.) и одного из важнейших русских философов Алексея Лосева («Проблема символа и реалистическое искусство», 1976 г.). В широком контексте истории идей эти примеры являются примечательными моментами сопротивления господствующим парадигмам, основывающимся на имманентизме и прогрессизме Нового времени. В статье подробно обсуждаются теории символа двух авторов и показывается, что, несмотря на различия в контекстах и подходах, центральные положения этих теорий, касающиеся природы символа и его роли в культуре, удивительно схожи и перекликаются с символистской мыслью начала ХХ века. Самое главное – это то, что и Герц, и Лосев защищают точку зрения, согласно которой движущей силой выражения в культуре и того, что они оба называют «переделыванием действительности», являются идеи. В заключение в статье приводятся размышления о том, что означает парадоксальное повсеместное присутствие символа в современном историческом моменте: отсутствие устойчивого ощущения реальности, разложение единства человеческого субъекта и отсутствие достижимых целей. И американский, и русский мыслители противопоставили свои теории символа тому образу мысли, который создал эти условия.


Vladimir Marchenkov, Professor, Philosophy of Art (Ohio University School of Interdisciplinary Arts), is the author of The Orpheus Myth and the Powers of Music (Pendragon 2009), translator of Aleksei Losev’s Dialectics of Myth (Routledge 2003), and author as well as consulting editor on Russian philosophy for the award-winning Encyclopedia of Philosophy, Second Edition (Thomson Gale 2006). Marchenkov edited two volumes of essays: Between Histories: Art’s Dilemmas and Trajectories (Hampton Press 2013) and Arts and Terror (Cambridge Scholars Publishing 2014). He teaches courses on philosophy of art, history of aesthetics, world aesthetic ideas, and art and morality. He is currently writing a book on Three Borises: Poetic Truth against the Will to Power.