Between Aestheticism and Populism: The Purpose of Art in Mamin-Sibiriak’s Shooting Stars

Katya Jordan

Slavic and East European Journal, vol. 62, no.1 (Spring 2018), pp. 183–201

Relegated to the position of a regional writer in the Russian literary canon, D.N. Mamin-Sibiriak is often valued solely for exposing the plight of factory workers at the onset of capitalism in the Urals in the late nineteenth century. Due to this approach, thus far critics have largely overlooked several of Mamin-Sibiriak’s novels that concern the Russian intelligentsia, Shooting Stars (1899) being one of them. As Mamin-Sibiriak’s final novel, Shooting Stars is characterized by an unusual plot, centered on the love of a Russian sculptor for a mute English girl, which allows the novelist to explore the state of Russian art at the turn of the century. Specifically, in Shooting Stars Mamin-Sibiriak engages in an indirect debate with aesthetic ideas expressed by Dmitry Merezhkovsky on the one hand and Leo Tolstoy on the other, attempting to resolve a conflict between aestheticism and utility.
The purpose of this paper is threefold: (1) to examine the social and literary milieu in which Shooting Stars was created; (2) to analyze the central conflict of the novel; and (3) to elucidate Mamin-Sibiriak’s views on art. By bringing into the discussion Mamin-Sibiriak’s personal letters and notebooks, as well as the memoirs of his friends, I will argue that in aesthetics, as in ideology, Mamin-Sibiriak sought not only to maintain an independent position, but to articulate a balanced view on the nature and purpose of art in a highly polarized ideological environment.

Между эстетизмом и народничеством: предназначение искусства в романе Мамина-Сибиряка «Падающие звёзды»

Катя Джордан

В данной статье рассматривается последний роман Д. Н. Мамина-Сибиряка «Падающие звёзды» (1899) в контексте полярно противоположных идей последней декады XIX века: эстетизма с одной стороны и народничества с другой.  В качестве теоретических оппонентов автор приводит Д. Мережковского и его статью «О причинах упадка и о новых течениях современной русской литературы» (1893), а также Льва Толстого и его работу «Что такое искусство?» (1897). Несмотря на то, что роман «Падающие звёзды» был впервые опубликован в народническом журнале, и что в советской литературной критике Мамин-Сибиряк позиционировался прежде всего как борец за права рабочего класса, в своих эстетических воззрениях Мамин-Сибиряк был далёк от утилитаризма. В своем романе он обращается к вопросам, волновавшим российских деятелей искусства, и прежде всего скульпторов, работавших в конце XIX века. Как видно из черновиков и самого романа «Падающие звёзды», поиск Маминым-Сибиряком «одухотворённого реализма» приближает его к идее «одухотворённости», проповедуемой ранними русскими символистами, и прежде всего Мережковским; с другой стороны, такая эстетическая направленность противопоставляется прагматизму Толстого.

Katya Jordan is Assistant Professor of Russian at Brigham Young University. Her interest in visual art, ekphrasis, and literary representation of silence resulted in the publication of articles on Alexander Pushkin, Fyodor Dostoevsky, and Aleksandr Ilichevsky.  Her current research focuses on the concept of mimetic desire and especially its role in the rise of populism in the late nineteenth-century Russia.