Authorizing the Image: Photography in Nabokov’s Speak, Memory

Robyn Jensen


Slavic and East European Journal, vol. 63, no.2 (Summer 2019), pp. 179–205


Nabokov is known as a highly visual writer who claimed a high level of control over meaning in his texts. This article examines how the inclusion of photographs in the third version of Nabokov’s autobiography, Speak, Memory: An Autobiography Revisited, complicates these two tenets of his authorial persona. The photographs pose a potential stumbling block for the visual writer’s investment in control: both because he is not the author of the images and because of the indeterminacy of meaning in photographs. I argue that Nabokov seeks to position himself as the photographs’ true author, with the ability to fix their meaning, through the captions. He does so by disparaging the photographs, denying their ability to represent accurately, accentuating their falsity, ultimately in order to position his own visual memory as superior. However, this assertion of total authorial control is attenuated by the presence of two snapshots taken by his wife Véra. The agonistic encounter between photo and caption that characterizes the other photographs transforms into a positive relationship, as word and image mutually reinforce each other. This example of artistic coproduction between Nabokov and Véra approaches a more dialogic model of authorship.


Авторизация образа: Фотография в автобиографии В. Набокова «Память, говори»

Робин Дженсен

Визуальность, игровая структура, и стремление к тотальному контролю над текстом — характерные черты набоковской прозы. В статье рассматривается подход Набокова к проблемам авторской воли, на примере включения фотографий в третье издание автобиографии «Память, говори» (1966). Фотографии бросают вызов тотальной авторской воле Набокова по двум причинам: во-первых, он не является автором этих изображений; во-вторых, из-за неопределённого значения фотографий. Данная статья доказывает, что Набоков, через подписи к фотографиям, стремится занять место автора этих снимков, тем самым получая возможность зафиксировать их значение, самостоятельно истолковать их. Он добивается этого, принижая художественные достоинства фотографий и подчеркивая их недостатки, чтобы продемонстрировать превосходство своей зрительной памяти и визуальной поэтики. В последней части статьи анализируются два снимка Набокова, сделанные его женой Верой. Тесное взаимодействие слова и изображения в этих снимках сильно отличается от других фотографий в тексте. Совместное творчество Набокова и Веры представляется более диалогическим подходом к авторству.


Robyn Jensen is currently Visiting Assistant Professor in the Department of German and Russian at Pomona College. She received her PhD from Columbia University in 2019. Her research interests include interactions between literature and visual art in Russian culture, theater and performance studies, and photography theory. Her current project explores the role of photography in autobiographical works by Russian émigré writers and visual artists.