Myshkin’s Queer Failure: (Mis)reading Masculinity in Dostoevskii’s The Idiot

Connor Doak


Slavic and East European Journal, vol. 63, no.1 (Spring 2019), pp. 1–27


This article uses queer theory to shed new light on a long-standing critical debate around Prince Myshkin, the hero of Fedor Dostoevskii’s novel The Idiot. The current controversy centers around why Dostoevskii, in setting out to depict a “wholly good man,” ended up creating a protagonist who causes hurt and suffering to those around him and who ultimately reverts to idiocy at the end of the novel. While Rowan Williams and others have argued that the Prince is ultimately “a force for destruction,” I make the case for a reparative reading of Myshkin’s failure using queer theory, drawing particularly on Jack Halberstam’s idea that failing offers a way to “dismantl[e] the logics of success and failure with which we currently live” and to imagine more “cooperative, more surprising ways of being in the world.” I suggest that Dostoevskii uses Myshkin to mounts a critique of the gender order of the day, especially the configuration of masculinity, and reveals their absurdity. This line of enquiry also leads me to posit a new approach to Dostoevskii’s narrative in the novel more generally. Building on Gary Saul Morson’s work on sideshadowing and Sarah Young’s work on scripting in The Idiot, I suggest that the failures of communication between characters, the silences in the text and the moments where the narrative logic break down constitute a queer way of doing narrative, creating apertures that invite the reader to imagine an alternative outcome in which, in Eve Kosofsky Sedgwick’s words, “the future may be different from the present” and “the past, in turn, could have happened differently from what it did.” This approach to The Idiot ultimately leads me to an engagement with queer theology, which furnishes the way for a reading of Myshkin as a queer Christ figure.


Квир-провал князя Мышкинa: (не)правильные толкования маскулинности в «Идиоте» Ф.М. Достоевского

Коннор Доук

В этот статье анализируется главный герой «Идиота» Ф.М. Достоевского с точки зрения квир-теории. На основе этой теории автор освещает давно обсуждаемый вопрос: если Достоевский был намерен изобразить “вполне прекрасного человека” в своём князе Мышкине, почему тот самый герой приносит вред и вызывает страдания у окружающих людей? В отличие от тех критиков, которые считают Мышкина “разрушительной силой” (Роуэн Уильямс), автор этой работы предлагает новую, более положительную интерпретацию главного героя, опираясь на идею “репаративного прочтения” (Ив Седжвик) и “квир-провала” (Джек Халберстам). Согласно Халберстаму, под “квир-провалом” следует понимать не только неудачи, но и “уничтожение логики успеха и неудачи в настоящем обществе”; более того, Халберстам считает, что понятие квир-провала открывает “более кооперативные, удивительные способы существования в мире”. Автор этой статьи утверждает, что в «Идиоте» Достоевский критикует гендерную систему в России ХIX века, особенно конфигурацию маскулинности. Более того, автор предлагает новый подход к исследованию нарративных стратегий Достоевского. Опираясь на работы Гари Сола Морсона и Сары Янг, автор данной работы фокусируется на провалах коммуникации, на моментах молчания и разрывах в тексте, утверждая, что такие приёмы далеко не случайны, а составляют квир метод повествования. Такие моменты являются приглашением читателю воображать другие завершения романа, то есть, додумывать альтернативный художественный мир, в котором, согласно Седжвик, “Будущее может отличаться от настоящего времени” и “в свою очередь, прошлое могло бы оказаться другим, чем оно оказалось на самом деле”. В конце статьи, автор обсуждает выводы этого подхода с точки зрения теологической перспективы романа; он утверждает, что можно понимать князя Мышкина как “квир-Христа”.


Connor Doak is a lecturer in Russian at the University of Bristol, UK. He works on nineteenth- and twentieth-century Russian literature, especially the representation of gender and sexuality. He has published on writers such as Pushkin, Dostoevsky, Chekhov, and Petrushevksaya, and is currently at work on a monograph on the poetics of masculinity in Mayakovsky.