Iosif Vissarionovich Changes Profession: Time Travel Contra Teleology in Late Soviet Film

Inessa Gelfenboym


Slavic and East European Journal, vol. 62, no.3 (Fall 2018), pp. 523–548


This essay analyzes the use of time travel in Leonid Gaidai’s Ivan Vasil’evich Changes Profession as a means of laying bare and undermining the teleological historical narrative that prevailed under Stalin. The film’s transposition of Mikhail Bulgakov’s play Ivan Vasil’evich and Sergei Eisenstein’s Ivan the Terrible films into the late Soviet era establishes a connection between the three eras–16th century Muscovy, the Stalin era, and the late-Soviet 1970s–and underscores history’s tendency to repeat rather than to progress. I apply Hayden White’s framework of narrative emplotment to the film and to its Stalin-era source materials, asserting that, while the film uses Bulgakov and Eisenstein to subvert the historical revisionism that Stalinist historiography applied to Ivan the Terrible, the narrative ascribes to a different historical emplotment.

The essay also makes use of Elana Gomel’s concept of the embedded universe and Alexei Yurchak’s insights on the performative shift in late Soviet discourse to examine the spatio-temporal construction presented in the film. I argue that the film uses time travel and dream to explore the temporality of private space as a locus of freedom from the otherwise oppressive temporal structures of teleology and stasis; and as a foundation for the building of a new, albeit individual, futurity. The article ends with a brief discussion of the post-Soviet film Old Songs about Important Things 3, which undermines the redemptive potentiality of the film by extending the plot of Ivan Vasil’evich Changes Profession and using it as a vehicle for nostalgia.


Иосиф Виссарионович меняет профессию: Путешествие во времени против телеологии в кино поздней Советской эпохи

Инесса Гельфенбойм

Статья анализирует как путешествие по времени в фильме Леонида Гайдая «Иван Васильевич меняет профессию» обнажает и подрывает телеологическую историю преобладавшую при Сталине. Происходящей в фильме перемещение пьесы «Иван Васильевич» Михаила Булгакова и фильмов Сергея Эйзенштейна «Иван Грозный» часть I и часть II соединяет три эпохи – шестнадцатый век, Сталинизм, и семидесятые годы Советского Союза – и подчеркивает тенденцию истории повторять вместо того, чтобы развиваться. Я использую концепции «Метаистории» Хейдена Уайта, особенно типы сюжетов (emplotment), в моем анализе самого фильма и предшественников из Сталинской эпохе. Я утверждаю, что, не смотря на то, что фильм использует Булгакова и Эйзенштейна чтобы свергнуть исторический ревизионизм с которым Сталинская историография относилась к Ивану Грозному, у фильма Гайдая другой тип сюжета.


Inessa Gelfenboym is a recent PhD graduate from the Slavic Languages and Literatures track of the Comparative Studies in Literature and Culture program at the University of Southern California. Her research interests include Soviet science fiction, science and literature, and post-apocalypse. She is currently reworking her dissertation into a book manuscript titled Utopia after Stalin: Late Soviet Science Fiction and the Re-imagining of Space-time.