From Curved Space to Reverse Perspective: Interdisciplinary Tendencies in Russian Theory of Painting (Tarabukin reads Florenskii)

Fabian Heffermehl


Slavic and East European Journal, vol. 62, no.1 (Spring 2018), pp. 93–117


Counter to common views of art and science as distinct entities, and of modernism as a-historical, this study explores how innovations within mathematics and geometry motivated a re-activation of the medieval Orthodox icon in Russian culture after the Revolution. Focusing on the interaction between theories of mathematical and pictorial spaces, I show how the geometrical studies of the Armeno-Russian mathematician and theologian Pavel Florensky (1882–1937) could constitute a framework for interpreting the idea of the icon’s reverse perspective in the texts of Nikolay Tarabukin (1889–1956), Lev Zhegin (1892–1969) and Boris Raushenbakh (1915–2001). For both Florensky and Tarabukin, the reverse perspective functioned not only within painting, but also as showing a worldview ultimately intended to replace classic Western paradigms of space and perception. Florensky did not directly connect mathematics with his artistic studies. However, Tarabukin, Zhegin, and Raushenbakh described the icon in categories of non-Euclidean geometry and the theory of relativity, as earlier developed by Florensky in his Imaginations in Geometry (1922). I ask: how can the transdisciplinary perception of the icon as presented by Tarabukin, Zhegin, and Raushenbakh be traced back to the transdisciplinary nature of Florensky’s own writings?


От кривизны пространства к обратной перспективе. Междисциплинарность в русских теориях живописи.

Фабиан Хеффермель

Данная статья рассматривает междисциплинарные тенденции в науке и теориях искусства после русской революции 1917 года. В отличие от 1) романтического восприятия живописи как области культуры, свободной от естественно-научной рациональности; а также 2) от понимания модернизма как анти-исторического движения, мною показано взаимодействие математических и физических теорий пространства с новыми интерпретациями средневековой иконы. Николай Тарабукин объединил две теории, которые раньше были выдвинуты отдельно друг от друга его современником Павлом Флоренским, а именно теории кривизны пространства и обратной перспективы. Несмотря на глубокую осведомленность в математике, Флоренский прямо не связывал свои идеи об обратной перспективе с естественными науками. Тем не менее, прочитав книгу Флоренского Мнимости в геометрии, Тарабукин (а также Жегин и Раушенбах) развил идеи об иконе в категориях не-эвклидовой геометрии и теории относительности. На этой основе возникает исследовательский вопрос: каким образом в междисциплинарных исследованиях Тарабукина, Жегина и Раушенбаха прослеживается междисциплинарная природа работ самого Флоренского?


Fabian Heffermehl is a postdoctoral researcher at the University of Oslo / Humboldt University of Berlin, funded by the Research Council of Norway / Marie Skłodowska-Curie Actions. His research concentrates on Russian literature in the intersection between the natural sciences and visual art. He has published articles about the Russian icon, Florenskii, Dostoevskii and Shalamov. His current project is a monograph about tactility and memory in Russian Modernism. (http://travelling-in-shadows.com/)