Breaking the Frame: Leskov’s “Concerning ‘The Kreutzer Sonata’” and the Ethics of Storytelling

Erica Stone Drennan


Slavic and East European Journal, vol. 61, no.4 (Winter 2017), pp. 802–824


This article addresses Nikolai Leskov’s posthumously published frame narrative “Concerning ‘The Kreutzer Sonata’” to argue that it represents a departure from the rest of his body of work. Frame narratives define much of Leskov’s oeuvre—almost half of the works in the 1902-1903 PSS utilize framing structures. Yet in this late story, Leskov calls his signature device into question. I analyze the story’s multiple levels of framing to demonstrate how Leskov exposes the dangers and limitations of frames. I first examine the two levels of storytelling within the text to show how the inner narrator destroys the frame’s authority by departing from the story without explanation. I then consider the story’s extra-textual frame: Tolstoy’s novella “The Kreutzer Sonata.” Although Leskov appears to cite Tolstoy in order to add weight to his ideas about gender equality, his selective reading of the novella reveals Leskov’s own views on sexuality, rather than accurately representing Tolstoy’s. By invoking “The Kreutzer Sonata” as a frame, Leskov effectively reframes Tolstoy’s text.

In “Concerning ‘The Kreutzer Sonata,’” Leskov plays with multiple levels of framing in order to interrogate, and ultimately destroy, the frame’s authority. I argue that by breaking his signature device, Leskov forces us to question the ethics of controlling and representing another’s voice, while also demonstrating how readers can become storytellers in their own right.


Разрушение рамки. Рассказ Лескова «По поводу ‘Крейцеровой сонаты’» и этичность повествования

Эрика Стоун Дреннан

            В этой статье рассматривается посмертно опубликованный рассказ Н. С. Лескова «По поводу ‘Крейцеровой сонаты’»; цель статьи — рассмотреть роль и этичность «рамочной» композиции в произведении, которое в использовании рамки отходит от предыдущего творчества автора.  Нарративное обрамление — любимый приём Лескова. Почти половина произведений в ПСС 1902–03 использует рамочные структуры. Однако в рассказе «По поводу ‘Крейцеровой сонаты’» Лесков пересматривает свой самый характерный приём. В данной работе анализируются различные уровни обрамления в рассказе, чтобы выявить, как Лесков демонстрирует опасность и ограниченность  рамочной композиции. Статья рассматривает отношения между двумя рассказчиками внутри текста, чтобы показать, как женщина, рассказывающая о своей супружеской неверности основному рассказчику, разрушает авторитетность нарративного обрамления, прерывая рассказ и покидая пространство текста. Более того, Лесков усложняет динамику «рамок» в произведении, используя повесть Толстого «Крейцерова соната» как экстра-текстуальную рамку. Кажется, что Лесков ссылается на Толстого, чтобы придать большую авторитетность своей идее равенства полов, но на самом деле избирательное толкование «Крейцеровой сонаты» рассказчиком подчеркивает более терпимые, по сравнению с толстовскими, взгляды Лескова на сексуальные отношения. С одной стороны, Лесков использует повесть Толстого как рамку своего рассказа, а с другой стороны, рассказ Лескова фактически становится рамкой произведения Толстого.

В рассказе «По поводу ‘Крейцеровой сонаты’» Лесков играет с несколькими уровнями обрамления, чтобы поставить под вопрос и, таким образом, разрушить авторитет рамки. Статья утверждает, что этот рассказ заставляет нас подвергнуть сомнению этику контроля и передачи голоса другого.


Erica Stone Drennan is a PhD candidate in the Department of Slavic Languages and Literatures at Columbia University, where she received her MA degree in 2016. Her research interests include 19th-century Russian and English literature, serial fiction, minor characters, and Vladimir Nabokov. She is beginning work on a dissertation on readings and representations of female characters in 19th-century novels.