Dinner at the English Club:

Character on the Margins in Tolstoi’s War and Peace

Chloe Kitzinger


Slavic and East European Journal, vol. 61, no.2 (Summer 2017), pp. 311–330


This article explores Tolstoi’s approach to problems of historical narration and mimetic characterization through a close consideration of the innovative character-system of War and Peace (Voina i mir, 1865–69). It focuses, in particular, on Tolstoi’s solution to an unusual narrative puzzle: how to convey the vivid life of the crowds of anonymous figures who are entirely tangential to War and Peace’s plot, but ever more central to its broader representational project. I argue that throughout War and Peace, Tolstoi was attempting to work out a logic of representation beyond the conventional, protagonist-centered character-system of the nineteenth-century realist novel (as recently described in Alex Woloch’s The One vs. the Many: Minor Characters and the Space of the Protagonist in the Novel [2003]). Tolstoi’s virtuosic techniques of characterization model the anti-heroic philosophy of history that he outlines in his notorious digressions: both can be understood as linked aspects of the novel’s ultimately vexed gesture toward universal mimetic representation. I suggest that closer attention to War and Peaces character-system thus stands to illuminate not only the novel’s experimental structure, but also the peculiar status of Russian realism in the history of Western literary representations of reality.


Обед в Английском клубе:  Литературный герой «на полях» в романе Л.Толстого «Война и мир»

Хлоя Кицингер

В данной работе рассматривается подход Л. Толстого к проблемам исторического повествования и миметического изображения  персонажей в романе «Война и мир» (1865–69) посредством внимательного анализа новой системы характеризации в нем. Цель работы – показать, как и почему Толстой переработал традиционную систему персонажей реалистического романа, который выдвигал главных героев за счет второстепенных (см. А. Волох, «Один против многих», 2003). Его стремления шли дальше выдвижения второстепенных персонажей, так как включали изображение безликих масс люден «на полях» истории. Его виртуозные приемы в изображении этого контингента  лиц дают нам образец толстовского анти-героического понимания истории, которое он излагает в своих известных отступлениях в романе; они — эти приемы и отступления—связаны как два аспекта его попытки создать всеобъемлющее миметическое изображение всех участников массового события. Это попытка осталась не вполне завершенным экспериментом, как автор сам осознавал.

Таким образом, анализ касается не только структуры романа «Война и мир», но и также той  особой роли, которую в своих поисках новых стратегий изображния сыграл русский реализм в истории развития  западного литературногo процессa изображения действительности.


Chloe Kitzinger is a Perkins-Cotsen Postdoctoral Fellow in the Princeton Society of Fellows, and Lecturer in Slavic Languages and Literatures and Humanistic Studies at Princeton University. In Fall 2017, she will begin as Assistant Professor of Russian Literature at Rutgers University. Her research centers on the Russian and European novel. Previous publications include articles on Belyi’s Petersburg and on Nabokov’s approach to novelistic characterization. Her current book project uses the rich ground of Dostoevskii’s and Tolstoi’s major novels to explore the techniques that create and sustain the illusion of lifelike novelistic characters, and the outer limits of this illusion’s power to transform the novel’s reader.